近几年,人工智能已经毫无疑问地成为触发产业变革的关键技术,大大小小的企业纷纷拥抱人工智能。10月10日,在2018华为全连接大会上,华为轮值董事长徐直军在演讲中对于人工智能、对于华为在AI方面的部署以及方向进行了详细的叙述。他提出,人工智能是一种通用目的技术,人工智能将改变每个行业,每个组织。

  徐直军提到,目前人工智能刚刚经过了技术与应用的局部探索阶段,正处于第二个阶段。在这个阶段,从技术视角看,一方面AI技术日趋完善,同时又暴露出越来越多的问题;从应用视角看,一方面AI的应用日渐广泛,价值持续得以确认,但是同时政策环境、公司流程、组织人员等都是主要面向以往的技术,还没有为智能技术时代的到来做好准备,因而时常产生碰撞、甚至冲突。这是第二阶段的现状。到了第三阶段,AI将拥有自己的社会环境,这是AI应用于生产力提升全面快速发展的阶段。

  此外,徐直军还在演讲中提出了有关人工智能技术、人才和产业的变革方向,总结为“十大改变”,分别是:缩短模型训练时间、充裕经济的算力、人工智能要适应任何部署场景、更高效更安全的算法、更高的自动化水平、模型要面向实际应用、模型更新、人工智能要多技术协同、人工智能要成为由一站式平台支持的基本技能、以AI的思维解决AI的人才短缺。

  基于这十大改变,现场发布了华为AI战略、华为AI全栈解决方案、以及2款华为AI芯片,大踏步进入AI赛道。

  华为AI战略包括投资基础研究、打造全栈解决方案、投资开放生态和人才培养、解决方案增强、以及内部效率提升五大方面。

  AI全栈全场景解决方案的全场景包括公有云、私有云、各种边缘计算、物联网行业终端以及消费类终端等部署环境;全栈则是指包括芯片、芯片使能、训练和推理框架,和应用使能在内的全堆栈方案。具体包括:第一,Ascend,即基于统一、可扩展架构的系列化AI IP和芯片;第二,CANN:芯片算子库和高度自动化算子开发工具;第三,MindSpore,支持端、边、云独立和协同的统一训练和推理框架;第四,应用使能:提供全流程服务,分层API和预集成方案。

  此次最山闪耀的莫过于新发布的两款AI芯片——昇腾910和昇腾310,这两款芯片都是基于全新的”达芬奇架构“,预计明年第二季度正式商用。

  昇腾910用于数据中心服务器,主打高性能。华为数据显示,昇腾910半精度(FP 16)下可以做到256 TeraFLOPS,整数精度(INT8)下可以做到512 TeraOPS,支持128通道全高清视频解码器(H.264/265),最大功耗350W,7nm工艺。现场对比谷歌TPU v2、谷歌TPU v3以及英伟达 V100,昇腾910的性能表现比英伟达最强芯片AI V100还快一倍,是目前世界上单芯片计算密度最大的芯片。

  昇腾310最大的特色是低功耗,最大功耗仅为8W,采用12nm工艺,半精度(FP16)下可以做到8 TeraFLOPS,整数精度(INT8)下可以做到16 TeraOPS,16通道全高清 视频解码器(H.264/265),是目前面向边缘计算场景最强算力的AI SoC。

  在后期销售方面,这两款芯片将不会对外单独销售,而是要以AI加速卡、加速模块、服务器和一体机等形式进行销售。

  目前市场上对于AI芯片的需求主要在数据中心部署的云端和消费者终端两个方向,AI芯片主要在做两件事,一个是训练,一个是推理。而当前AI芯片更多地应用在云端,云端的这些AI芯片同时做训练和推理两件事。在大多数AI系统中,训练和推理是相对独立的过程,训练需要极高的计算性能,需要高精度,才能进行海量的数据处理,还需要有一定通用性,完成各种不同的学习任务。推理相对来说对性能要求没那么高,也不需要超高的精度,对通用性要求相对较低,能够完成特定的任务即可,推理结果直接提供给终端用户,因此低功耗、优秀的用户体验非常重要。很长一段时期训练都集中在云端,推理也多在云端完成,华为推出的这两款芯片不仅能够使云端AI提高效率,也能有效地推动终端应用的发展。

  关于达芬奇架构,徐直军表示,构建新架构来支持人工智能芯片,是基于华为对人工智能的理解,是基于端管云对人工智能的需求产生的,寒武纪无法支持从云到边缘再到端、到物联网端这样的全场景。达芬奇架构、AI全栈全场景解决方案的出现,就是要将割裂的环节进行闭合。英伟达和谷歌的AI芯片很强,但是均不具备这样全面覆盖从云到端各种场景的能力。

  这两款芯片的发布,使得华为在人工智能领域陡然增加了大批竞争对手,不仅仅是销售环节直接面对的其他AI加速卡、加速模块、服务器厂商。在云端,芯片大厂和互联网巨头分割市场,关于各种架构还尚在尝试和讨论中,行业尚未形成标准,英伟达、英特尔、谷歌等不论是通过自主研发还是通过奋力收购,都已经推出了自己的解决方案,华为如今也挤入战场,接下来云端市场将会呈现出新的格局。

  而在终端,不少创业公司表现优异,资本看好,逐步成长为独角兽,一些厂商选择将自家的AI芯片IP集成到手机芯片中,帮助手机厂商实现AI应用,比如寒武纪、深鉴科技,还有一些厂商致力于更加广泛的场景,比如物联网、安防领域等等。不排除华为日后继续依托寒武纪的架构推出麒麟系列的可能,但是有了达芬奇,华为应该会将重点放在昇腾系列上,覆盖全场景。另外,近日5G国测华为是唯一通过所有测试的厂商,其第一批5G手机将于明年上半年面世,华为在5G领域也走得很快。5G商用即将到来之际,如果AI芯片推进顺利,终端市场可能很快会被华为主导。

  虽然华为长时间进行技术积累,但是在人工智能上其实和国外其他巨头走的是不一样的路。华为的人工智能发展战略,重点在于覆盖全场景,打造真正的生态体系。正如徐直军在“十大改变”中提到的,人工智能不仅仅直接服务于不同产业不同场景,还要服务于开发者,在一站式的平台上提供必需的自动化工具,让AI应用开发更加容易快捷。当技术不再是少数人的技术,工具能轻易地为众多人使用,就成为了一个真正有用的工具。

  华为虽然强势进入AI芯片领域竞争,但是人工智能行业仍然需要继续探索和整合,不是战争,而是竞赛,技术由市场需求来选择,更多的竞争对手入局将有助于产业进一步发展。据悉,华为明年还将发布三款AI芯片,均属昇腾系列,希望之后的技术突破能够带来更多惊喜,也为产业带来新的机会。